Κάθε ηλικία διατηρεί υπερδυνάμεις

David Robson New scientist HΠA

Ανεξάρτητα από το αν αντιπροσωπεύεται σε βιβλία, στάδια ή οθόνες, η ιστορία της υγείας και της ευτυχίας του ανθρώπου συχνά αντιπροσωπεύεται ως ένα αναπόφευκτο τόξο που πηγαίνει από τη γέννηση στο θάνατο. Ο William Shakespeare ήταν σε θέση να κάνει αυτή την έννοια καλύτερη από οποιονδήποτε άλλο με την ομιλία του για τις «επτά ηλικίες του ανθρώπου». Ερχόμαστε σε αυτόν τον κόσμο ως μωρά που «βογκούν και παλινδρομούν», περνάμε τις παραξενιές που χαρακτηρίζουν την παιδική και εφηβική ηλικία, περνάμε μέσα από τη χρυσή εποχή του μυαλού μας και της σωματικής μας διάπλασης, πριν από μια αργή παρακμή.

Μέχρι πριν από λίγο καιρό, ακόμη και η επιστήμη φαινόταν να επιβεβαιώνει αυτή την άποψη της ζωής. Σε σύγκριση με πολλές ικανότητες θεωρήθηκε ότι εμείς οι άνθρωποι φτάσαμε στο μέγιστο πολύ πριν από τη μέση ηλικία. Ωστόσο, γίνεται ολοένα και πιο σαφές ότι αυτή ήταν μια υπερβολικά απλοϊκή εικόνα. Η παιδική ηλικία και η εφηβεία μπορούν να αντιπροσωπεύουν τις περιόδους της ταχύτερης ανάπτυξης, αλλά ο εγκέφαλός μας μπορεί να αλλάξει με πολύ θετικό τρόπο καθ ‘όλη τη διάρκεια της ζωής και μερικές σημαντικές γνωστικές ικανότητες συνεχίζουν να βελτιώνονται ακόμη και όταν είμαστε πενήντα, εξήντα και εβδομήντα ετών. «Η όλη θεωρία ότι ο εγκέφαλος φτάνει σε πλήρη ωριμότητα σε ηλικία είκοσι πέντε ετών είναι μια ψευδαίσθηση, λέει ο Daniel Romer, ψυχολόγος στο Πανεπιστήμιο της Πενσυλβάνια.

Ακόμη και η φυσική μας κατάσταση δεν ακολουθεί μια απλή καμπύλη με μια φάση αύξησης, μια κορυφή και μια κατάρρευση. Ενώ ένας εικοσάχρονος μπορεί να είναι σε θέση να κερδίσει έναν αγώνα ταχύτητας, σε πολλά άλλα αθλήματα η καλύτερη απόδοση θα μπορούσε να συμβεί σε μια πιο ώριμη ηλικία. Για να μην αναφέρουμε παράγοντες όπως η συναισθηματική ευεξία και η ψυχική ισορροπία, οι οποίοι ακολουθούν απρόβλεπτα πρότυπα ανάπτυξης και παρακμής. Και παρόλο που συχνά λυπούμαστε για την ευτυχία της νιότης μας, για πολλούς από εμάς οι πιο ευτυχισμένες μέρες της ζωής είναι αυτές που δεν έχουν έρθει ακόμα.

Μαθαίνοντας να αναγνωρίζουμε αυτά τα πρότυπα, μπορούμε να βρούμε καλύτερους τρόπους να καλλιεργήσουμε την ανάπτυξή μας και να αγκαλιάσουμε τις δυνατότητες που μας παρουσιάζονται σε κάθε στάδιο της ζωής μας. Έτσι, από επιστημονική άποψη, ποιες είναι οι επτά ηλικίες ζωής; Πώς μπορούμε να το αξιοποιήσουμε στο έπακρο;

Παιδική ηλικία: η εποχή της αρχικής σκέψης και φαντασίας

Είναι κρίμα που δεν μπορούμε να θυμηθούμε τα πρώτα χρόνια της ζωής μας. Αν το δούμε από την άποψη του πραγματικού αριθμού αλλαγών στο σώμα και τον εγκέφαλο, η πρώιμη παιδική ηλικία είναι η περίοδος της μεγαλύτερης μεταμόρφωσης στη ζωή μας. Όχι μόνο αναπτύσσουμε τις δεξιότητες που είναι απαραίτητες για την επιβίωση, όπως το περπάτημα και η σίτιση, αλλά μαθαίνουμε επίσης τη γλώσσα και πώς να αναγνωρίζουμε τις σκέψεις και τα συναισθήματα των ανθρώπων.

Από νευρολογική άποψη, μεγάλο μέρος αυτού του μετασχηματισμού περιλαμβάνει τη συνεχή ενίσχυση των συνδέσεων μεταξύ ορισμένων κυττάρων του εγκεφάλου μας και το κλείσιμο αυτών των περιττών συνδέσεων. Όσον αφορά ορισμένους τομείς, όπως η οπτική ή ακουστική συσκευή, ο μετασχηματισμός πραγματοποιείται εξαιρετικά γρήγορα κατά τα πρώτα χρόνια της ζωής. Αυτό θα μπορούσε να εξηγήσει γιατί η παιδική ηλικία αποτελεί θεμελιώδη περίοδο μάθησης, ιδίως όσον αφορά τις αισθητηριακές δεξιότητες , όπως η ανάπτυξη της γλώσσας και η προφορά ή ο μουσικός τόνος της . Για άλλες περιοχές του εγκεφάλου, όπως ο μετωπικός φλοιός που εμπλέκεται στη σύνθετη σκέψη και τη λήψη αποφάσεων, αυτή η διαδικασία ενίσχυσης ορισμένων δεσμών και το ντεκολτέ άλλων συνεχίζεται πολύ πέρα από την εφηβεία.

Μεγάλο μέρος αυτής της ανάπτυξης του εγκεφάλου που συμβαίνει στην παιδική ηλικία μπορεί να προέρχεται από ένα είδος στατιστικής μάθησης που θυμίζει πολύ την επιστημονική μέθοδο: να κάνει προβλέψεις και στη συνέχεια να τις ενημερώσει με βάση τα δεδομένα που συλλέγονται μέσω της εμπειρίας. Για να συλλέξει αυτές τις πληροφορίες, η προσοχή ενός παιδιού θα στραφεί σε αυτό που θα αποδειχθεί απροσδόκητο ή εκπληκτικό: γι ‘αυτό τα παιδιά είναι τόσο περίεργα ακόμη και για τα πιο κοινότοπα πράγματα. Με το πέρασμα του χρόνου η διαδικασία βοηθά τα παιδιά να αναγνωρίσουν αντικείμενα και ήχους και να κατανοήσουν την έννοια των διαφορετικών λέξεων.

Το παιχνίδι με βάση τη φαντασία μπορεί να ευνοήσει αυτή τη διαδικασία, ειδικά όταν το παιδί αρχίζει να εξερευνά τις περιοχές πολύπλοκης και εκλεπτυσμένης σκέψης που καθορίζει το είδος μας. Για παράδειγμα, τα ανθρώπινα όντα συχνά χρησιμοποιούν παράλογη συλλογιστική, η οποία περιλαμβάνει ερωτήσεις σχετικά με υποθετικά σενάρια και φαντασία των συνεπειών τους. Παίζοντας για να προσποιηθεί ότι είναι κάποιος άλλος ή σε άλλο μέρος ή εποχή φαίνεται να είναι σε θέση να αναπτύξει αυτή την ικανότητα. Όπως τόνισε η αναπτυξιακή ψυχολόγος Alison Gopnik στο βιβλίο της Το φιλοσοφικό μωρό, τα παιδιά περνούν πολύ χρόνο σεφανταστικούς κόσμους καλλιεργώντας αυτές τις δεξιότητες πολύ περισσότερο από τους ενήλικες.

Αυτό θα μπορούσε να εξηγήσει γιατί η παιδική ηλικία είναι μια περίοδος μέγιστης δημιουργικότητας και φαντασίας και γιατί οι νέοι βαθμολογούν υψηλότερα από τους ηλικιωμένους σε δοκιμές αρχικής σκέψης – Π.χ η συλλογιστική σχετικά με ασυνήθιστες χρήσεις ενός αντικειμένου, όπως ένα τούβλο για παράδειγμα (σε αυτό οι έφηβοι γενικά παίρνουν υψηλότερες βαθμολογίες).

Καθώς τα παιδιά μαθαίνουν νέες λέξεις, η ικανότητά τους να λένε ιστορίες αυξάνεται, γεγονός που θα επηρεάσει την ικανότητά τους να θυμούνται τη ζωή τους. Η αυτοβιογραφική μας μνήμη φαίνεται να αυξάνεται και να αναπτύσσεται παράλληλα με τις γλωσσικές μας δεξιότητες, γεγονός που μπορεί να εξηγήσει γιατί δυσκολευόμαστε τόσο πολύ να θυμηθούμε τα πρώτα χρόνια της ζωής μας.

Εφηβεία: το αποκορύφωμα της περιέργειας και των κινδύνων

Θα μπορούσαμε να φανταστούμε ότι ο επαναστατικός έφηβος είναι μια σύγχρονη εφεύρεση, αλλά ίχνη αυτού του στερεότυπου μπορούν να βρεθούν ακόμη και στην εποχή της αρχαίας Ελλάδας. Σύμφωνα με τον Αριστοτέλη, οι νέοι έχουν την τάση να «υπερβάλλουν σε οτιδήποτε». Ο Σαίξπηρ εξέφρασε επίσης μια εξίσου αρνητική σκέψη: «Θα ήταν καλό αν η ηλικία των ανδρών από δέκα έως είκοσι τρία δεν υπήρχε, ή αν η νεολαία κοιμόταν, επειδή δεν κάνουν τίποτα, σε αυτή την ηλικία, αλλά σκέφτονται τα  κορίτσια, κάνουν κάθε είδους καταχρήσεις στους ηλικιωμένους, κλέβουν και αγωνίζονται όλη την ώρα…».

Η εφηβεία – με όλες αυτές τις ορμόνες του σεξ σε κυκλοφορία – μπορεί να φαίνεται ως ο πιο προφανής λόγος για αυτή την παρορμητική και παρεκκλίνοντας συμπεριφορά των κανόνων. Μέχρι πριν από λίγο καιρό, πιστεύεται ότι οι έφηβοι υποβλήθηκαν σε κάποιες συγκεκριμένες αλλαγές στον εγκέφαλο που θα τους εμπόδιζαν να ενεργήσουν διαυγώς και λογικά. Το μεταιχμιακό σύστημα, το οποίο διέπει τα κίνητρα και την αίσθηση της ανταμοιβής, αναπτύσσεται και ωριμάζει πολύ πιο γρήγορα από τον προμετωπιαίο φλοιό, ο οποίος είναι απαραίτητος για την αναστολή ορισμένων συμπεριφορών και για τη λογική σκέψη. Ως αποτέλεσμα, θεωρήθηκε ότι ο εγκέφαλος των εφήβων ήταν «ανισόρροπος», οδήγησε σε ανεξέλεγκτα συναισθήματα και δεν ήταν σε θέση να τα κυβερνήσει μέχρι να φτάσουν περίπου είκοσι πέντε ετών, δηλαδή όταν ο προμετωπιαίος φλοιός φτάσει σε μια ανάπτυξη ίση με εκείνη του μεταίχμιού συστήματος. Ως εκ τούτου, θεωρήθηκε ότι μέχρι εκείνη τη στιγμή, οι έφηβοι ήταν ανίκανοι να έλαβαν καλές αποφάσεις, μια ιδέα που εξακολουθεί να είναι πολύ επιτυχημένη σήμερα.

Σύμφωνα με τον Ρόμερ, ήρθε η ώρα να αφήσουμε αυτά τα στερεότυπα πίσω. «Είναι κατάφωρες γενικεύσεις», υποστηρίζει, υποστηρίζοντας επίσης ότι υπάρχουν πολύ λίγες αποδείξεις ότι οι περισσότεροι έφηβοι έχουν σοβαρά προβλήματα με τον αυτοέλεγχο. Είναι αλήθεια ότι η τάση αναζήτησης ισχυρών αισθήσεων – αυτή η επιθυμία για πάντα διαφορετικές, νέες και έντονες εμπειρίες – φτάνει στο αποκορύφωμά της μεταξύ δεκαέξι και δεκαεννέα ετών, γεγονός που μπορεί να εξηγήσει την τάση των εφήβων να παίρνουν ρίσκα. Αλλά ο Romer πιστεύει ότι οι επιστήμονες πρέπει επίσης να επικεντρωθούν περισσότερο στα πολλά οφέλη του αυθορμητισμού και της περιέργειας των εφήβων για να προσπαθήσουν να εξηγήσουν γιατί αυτή η απερίσκεπτη συμπεριφορά. «Οι έφηβοι εξερευνούν και πειραματίζονται», λέει. «Αυτό θα απαιτήσει αναγκαστικά ένα ορισμένο ποσό κινδύνου. Αλλά πρέπει να προσπαθήσουμε να καταλάβουμε αν κάτι είναι αποτελεσματικό και κατάλληλο για τις ανάγκες μας».

Είτε εξερευνά κανείς τη σεξουαλικότητά του είτε την επιθυμία να ταξιδέψει, η επιθυμία να αναζητήσει νέες αισθήσεις βοηθά τους εφήβους να συσσωρεύσουν μεγάλο αριθμό εμπειριών που θα τους φανούν χρήσιμες τα επόμενη χρόνια της ζωής. Και αυτό ευνοείται από ένα συχνά υποτιμημένο χαρακτηριστικό που είναι η ανοχή στην ασάφεια: οι έφηβοι είναι ιδιαίτερα ικανοί να αντιμετωπίσουν αβέβαια αποτελέσματα και γι ‘αυτό είναι σε θέση να προσαρμοστούν σε νέες καταστάσεις τόσο αποτελεσματικά. Πρέπει επίσης να εκτιμήσουμε την ανάγκη των εφήβων να αντλήσουν μια θέση για τον εαυτό τους στην κοινωνία. Ένα σταθερό κοινωνικό δίκτυο είναι απαραίτητο για να ζήσετε καλά ως ενήλικας. Σύμφωνα με ορισμένους ερευνητές, αυτό θα μπορούσε να είναι η εξήγηση γιατί οι έφηβοι προσπαθούν πάντα να αποφύγουν την απόρριψη και οδηγούνται ακόμη και να υποφέρουν από πίεση από τους συνομηλίκους τους, ακόμη και αν αυτό σημαίνει ότι συμπεριφέρονται απερίσκεπτα. Ίσως σύμφωνα με τους υπολογισμούς τους αξίζει να πάρουμε το ρίσκο, λαμβάνοντας υπόψη την πιθανότητα ότι αυτό θα ενισχύσει τις διαπροσωπικές τους σχέσεις. Και αυτή δεν είναι μια εντελώς παράλογη απόφαση αν έχετε ως στόχο να εξασφαλίσετε ένα σταθερό και ασφαλές δίκτυο φιλίας.

Είκοσι χρόνια: τα γρήγορα χρόνια. Αλλά είναι πραγματικά οι πιο ευτυχισμένοι;

Για πολλούς ανθρώπους η τρίτη δεκαετία της ζωής αντιστοιχεί στην πιο διασκεδαστική περίοδο είναι όμορφη, αυτή στην οποία ξεκινούν για να ανακαλύψουν τον κόσμο, ξεκινώντας συχνά την καριέρα τους και συναντώντας αυτό που θα είναι ο σύντροφος της ζωής τους. Δεν είναι περίεργο, κοιτάζοντας πίσω, οι περισσότεροι άνθρωποι διατηρούν πολύ περισσότερες αναμνήσεις από τα 20 τους από άλλες δεκαετίες – ένα φαινόμενο γνωστό ως μέγιστη ανάμνηση.

Περιέργως, οι αναμνήσεις που αποτελούν μέρος της κορυφής της ανάμνησης είναι σχεδόν πάντα θετικές. Ίσως επειδή κάνει την αφηγηματική ανασυγκρότηση αυτής της θεμελιώδους δεκαετίας πιο ικανοποιητική, συνήθως προτιμούμε να θυμόμαστε τις πιο ευτυχισμένες στιγμές παρά τις αγχωτικές, οι οποίες αντίθετα τείνουν να ξεχνιούνται. Στην πραγματικότητα, περίπου στην ηλικία των είκοσι ετών είστε λιγότερο ευτυχισμένοι από ό, τι κατά την εφηβεία ή τα γηρατειά. Συχνά η νοσταλγία είναι ένα αβλαβές συναίσθημα, αλλά μπορεί να είναι θετικό να αφαιρέσετε το «ροζ φίλτρο» από τα μάτια σας και να πάτε και να διερευνήσετε ορισμένα πράγματα που λαμβάνονται ως δεδομένα σε αυτά τα μεθυστική χρόνια.

Είναι αρκετά συνηθισμένο να λάβουμε για τα καλά την ιδέα ότι είκοσι χρόνια είναι η στιγμή της μεγαλύτερης φυσικής και πνευματικής μορφής, καταλήγοντας στο συμπέρασμα ότι το υπόλοιπο της ζωής είναι μια αναπόφευκτη παρακμή. Αλλά η αλήθεια είναι πολύ πιο περίπλοκη. Ας σκεφτούμε τη φυσική κατάσταση. Είναι αλήθεια ότι συνήθως οι επαγγελματίες bodybuilders φτάνουν στη μέγιστη απόδοσή τους σε είκοσι χρόνια και ότι οι σπρίντερ τείνουν να επιτύχουν τον ίδιο στόχο μεταξύ είκοσι τεσσάρων και είκοσι έξι, μετά από τον οποίο υπάρχει συνήθως μια συνεχής μείωση της απόδοσης σε αυτά τα αθλήματα. Αυτό προέρχεται από τις αλλαγές που λαμβάνουν χώρα στο σώμα μας, όπως η απώλεια ορισμένων μυϊκών ινών ταχείας σύσπασης ικανών να δημιουργήσουν την έκρηξη ενέργειας που είναι απαραίτητη για την απόδοση υψηλής ταχύτητας ή την εκρηκτική δύναμη.

Για τους επαγγελματίες σπρίντερ αυτό συχνά δημιουργεί ένα ανυπέρβλητο εμπόδιο. «Σε αυτό το επίπεδο, ακόμη και η απλή πτώση της απόδοσης κατά 0,5 τοις εκατό μπορεί να αποτελέσει μεγάλο εμπόδιο», λέει ο Gennaro Boccia του Πανεπιστημίου του Τορίνο, το οποίο δημοσίευσε πρόσφατα μελέτες σχετικά με τις αλλαγές που σχετίζονται με την ηλικία στην απόδοση των  αθλητών υψηλού επιπέδου. Αλλά για τους υπόλοιπους ανθρώπους αυτό το είδος του αντίκτυπου είναι συνήθως άσχετο με τις προσπάθειές μας να παραμείνουμε ενεργοί και σε φόρμα. «Στο μέσο πληθυσμό, συνήθως αρχίζουμε να βλέπουμε επιδείνωση της απόδοσης μετά την ηλικία των σαράντα ετών», θεωρεί ο Μπότσα.

Η παραβολή που ακολουθεί ο εγκέφαλός μας μετά την ηλικία των είκοσι ετών είναι εξίσου περίπλοκη και δεν μπορεί απλά να συνοψιστεί σε μια παρακμή. Σε μια σειρά πειραμάτων η Laura Germine, από την Ιατρική Σχολή του Πανεπιστημίου Χάρβαρντ, εξέτασε δεκάδες χιλιάδες ανθρώπους για να επαληθεύσει τις διαφορές στις γνωστικές ικανότητες μεταξύ διαφορετικών ηλικιακών ομάδων. Τα αποτελέσματα της έρευνάς του επιβεβαιώνουν ότι είκοσι κάτι φαίνεται να έχουν την πρώτη θέση όσον αφορά τους χρόνους αντίδρασης και την ικανότητα να λύνουν γρήγορα τα προβλήματα που τους υποβάλλονται. Ωστόσο, πολλές σημαντικές ικανότητες, συμπεριλαμβανομένης της ικανότητας επεξεργασίας της μνήμης, της αναγνώρισης των σωματικών χαρακτηριστικών, της αντίληψης των συναισθημάτων και της ικανότητας διατήρησης της συγκέντρωσης, φτάνουν στο μέγιστο αποκορύφωμά τους σε μεγαλύτερη ηλικία.

Τριάντα χρόνια: η ηλικία της αντίστασης

Εάν είκοσι χρόνια μπορούν να καθοριστούν από την ταχύτητα – τόσο σωματική όσο και ψυχολογική – τριάντα θα μπορούσαν στη συνέχεια να θεωρηθούν τα χρόνια της αντίστασης.

Αυτό προκύπτει από το γεγονός ότι οι αθλητές που ειδικεύονται σε μεγάλες αποστάσεις επιτυγχάνουν την καλύτερη επίδοσή τους σε αυτή την ηλικιακή ομάδα. Για τους μαραθωνοδρόμους η ιδανική ηλικία είναι τριάντα ένα χρόνια. Για τους μαραθωνοδρόμους η κορυφή είναι σε ελαφρώς χαμηλότερη ηλικία, περίπου είκοσι επτά, αν και πρωταθλητές όπως η Paula Radcliffe συνέχισαν να κερδίζουν μέχρι την ηλικία των τριάντα πέντε ετών. Η ηλικία που αντιπροσωπεύει το μέγιστο φυσικό σχήμα για τους υπερμαραθωνονητές, εκείνους που τρέχουν πάνω από 160 χιλιόμετρα, αντ ‘αυτού είναι τριάντα επτά χρόνια για τους άνδρες και τριάντα οκτώ για τις γυναίκες.

Γιατί? Η απώλεια του μου στοιχείου ταχείας σύσπασης επηρεάζει πολύ λίγο όταν πηγαίνετε να δείτε την απόδοση σε αθλήματα που βασίζονται στην αντοχή. Αλλά από την ηλικία των τριάντα έχει μειωθεί η αερόβια ικανότητα – το επίπεδο αποτελεσματικότητας του σώματος για να πάρει οξυγόνο στους μυς – η οποία θα μπορούσε να μειώσει το επίπεδο απόδοσης. Από την άλλη, τα χρόνια εμπειρίας που συσσωρεύονται μπορούν να μεταφραστούν σε ένα πλεονέκτημα: μια καλύτερη ικανότητα διαχείρισης συναισθημάτων και σχεδίου, ιδιότητες που μπορούν να βοηθήσουν τους αθλητές να διατηρήσουν το ρυθμό κατά τη διάρκεια των αγώνων αντοχής και να υποστηρίξουν καλύτερα το αναπόφευκτο φορτίο άγχους και κόπωσης. Αυτό μπορεί να αντισταθμίσει τα πρώτα στάδια της φυσιολογικής παρακμής μετατρέποντας τριάντα χρόνια σε μια χρυσή στιγμή για τους αθλητές.

Ο εγκέφαλος αποκτά επίσης εμπιστοσύνη και εξοικείωση στη διαχείριση ενός ευρέος φάσματος γνωστικών ικανοτήτων. Η Germine έχει δείξει ότι η απόδοση σε σχέση με εργασίες που σχετίζονται με τη μνήμη εργασίας, όπως η ικανότητα να έχετε κατά νου διαφορετικές πληροφορίες ταυτόχρονα, φτάνει στο αποκορύφωμά της περίπου τριάντα χρόνια. Ως εκ τούτου, δεν είναι δύσκολο να καταλάβουμε πόσα οφέλη μπορεί να αποφέρει αυτή η πτυχή, δεδομένου ότι ο φόρτος εργασίας, μεταξύ σπιτιού και γραφείου, τείνει να αυξάνεται κατά τη διάρκεια της δεκαετίας.

Σίγουρα, σε αυτή την ηλικία, η ταχύτητα ψυχικής επεξεργασίας είναι ελαφρώς χαμηλότερη, αλλά αυτό είναι ένα μικρό τίμημα που πρέπει να πληρώσουμε λαμβάνοντας υπόψη τις πολλές άλλες δεξιότητες που αποκτάμε με την ηλικία. «Μπορεί να μην είσαι τόσο γρήγορος όσο όταν ήσουν είκοσι, αλλά δεν το χρειάζεσαι τόσο πολύ πια όταν ασχολείσαι με πράγματα στα οποία είσαι πλέον εξειδικευμένος», λέει ο Germine.

Σαράντα χρόνια: διαχείριση συναισθημάτων και συγκέντρωση

«Τι είναι πραγματικά τρομακτικό της μέσης ηλικίας και ότι γνωρίζετε ότι θα πρέπει να το ξεπεράσετε»: αυτό το αστείο λέγεται ότι έχει ειπωθεί από την ηθοποιό και τραγουδίστρια Doris Day. Θα μπορούσε επίσης να ειπωθεί γενναία ότι η ζωή αρχίζει πραγματικά στα σαράντα, αλλά για πολλούς ανθρώπους αυτή η ηλικία μπορεί να μοιάζει περισσότερο με την αρχή του τέλους.

Η μέση ηλικία δεν εθεάθη πάντα έτσι. Σε αναγεννησιακούς πίνακες που απεικονίζουν τις εποχές της ζωής βλέπουμε συχνά αυτή τη δεκαετία να αντιπροσωπεύεται ως λιοντάρι, σύμβολο δύναμης και θάρρους. Δεν είναι σαφές γιατί έχουμε μια πολύ πιο αρνητική ιδέα σήμερα, αλλά η Margie Lachman, επικεφαλής του Εργαστηρίου Ανάπτυξης Διάρκειας Ζωής στο Πανεπιστήμιο Brandeis στη Μασαχουσέτη, προτείνει ότι αυτό μπορεί να συνδεθεί με την πίεση που αρχίζει να αυξάνεται από τριάντα και μετά. «Η μέση ηλικία είναι μια εποχή μεγάλου άγχους στις μέρες μας, πολύ περισσότερο από ό, τι στο παρελθόν», λέει ο Lachman. «Οι άνθρωποι βρίσκονται στη μέση της δουλειάς και της οικογενειακής τους ζωής. Και αυτό μπορεί να επηρεάσει την ικανότητα συγκέντρωσης και την ευημερία κάποιου».

Υπάρχουν, ωστόσο, πολλοί λόγοι για να είμαστε αισιόδοξοι για αυτήν την κρίσιμη περίοδο. Οι μελέτες του Germine έχουν επίσης επικεντρωθεί στο περίφημο «mind in the eyes test» – ή οφθαλμική εξέταση – το οποίο ζητά από τους ανθρώπους να συμπεράνουν τις συναισθηματικές καταστάσεις ορισμένων ατόμων από μικρές διαφορές στις εκφράσεις του προσώπου. Έτσι διαπίστωσε ότι οι άνθρωποι άνω των σαράντα ετών βαθμολογούν υψηλότερα. Αυτό, προτείνει ο ερευνητής, μπορεί να οφείλεται στην εμπειρία. «Πιστεύουμε ότι αυτό οφείλεται στο ποσό της κοινωνικής χροιάς που μαθαίνει ένα άτομο σε όλη του τη ζωή».

Η Germine ανίχνευσε παρόμοια μοτίβα σε μια δοκιμή βασισμένη στην έντονη ζήτηση για προσοχή: ζητήθηκε από τους συμμετέχοντες να παρατηρήσουν διαφορετικές σκηνές που ξεθώριασαν μεταξύ τους και να προσαρμόσουν την αντίδρασή τους σύμφωνα με αυτό που είδαν – τους ζήτησαν να πατήσουν το πλήκτρο διαστήματος όταν είδαν μια πόλη, και να το αφήσουν το κουμπί όταν είδαν ένα βουνό. Παρά τη δυσκολία – και την πλήξη – στην εκτέλεση αυτού του καθήκοντος, οι σαραντάχρονοι το βρήκαν πολύ πιο εύκολο να το εκτελέσουν από τα είκοσι κάτι.

Είναι ενδιαφέρον ότι στις παραδοσιακές κοινωνίες κυνηγών-συλλεκτών είναι τα μεσήλικα άτομα που βρίσκουν τα μεγαλύτερα ποσά πόρων. Σύμφωνα με διάφορες ανθρωπολογικές μελέτες, οι κυνηγοί-συλλέκτες συχνά χρειάζονται χρόνια και δεκαετίες για να μάθουν και να διαχειριστούν ορισμένες δεξιότητες, οι οποίες συνεχίζουν να εξελίσσονται μεταξύ σαράντα και πενήντα ετών.

Υπάρχουν μειονεκτήματα στην επίτευξη αυτής της ηλικίας, από την άλλη πλευρά. Το δέρμα τείνει να χάνει μέρος της ελαστικότητάς του και το σωματικό λίπος αρχίζει να συσσωρεύεται γύρω από τη μέση. Αλλά μετά από μια αρχική πτώση, η ευτυχία θα τείνει να αυξηθεί και πάλι στο τέλος της δεκαετίας και στην αρχή της επόμενης.

Σε αντίθεση με τη λαϊκή γνώμη, φαίνεται ότι οι άνθρωποι εξελίχθηκαν για να ανθίσουν από τη μέση ηλικία και μετά.

Πενήντα εξήντα χρόνια: οι καρποί της κρυσταλλικής νοημοσύνης

Αν δεν είστε εξαιρετικά τυχεροί, μέχρι τη δεκαετία του ’50 και του ’60 το σώμα μας θα έχει αρχίσει να επιβραδύνεται, αλλά δεν υπάρχει λόγος να σταματήσετε να φροντίζοντας την υγεία σας. Ένας αυξανόμενος αριθμός μελετών δείχνει ότι η ψυχολογική εικόνα και ο τρόπος ζωής συνεχίζουν να κάνουν τις επιπτώσεις τους αισθητές σε μεγαλύτερες ηλικίες. «Στις περισσότερες περιπτώσεις, ο τρόπος που γερνάμε είναι στα χέρια μας», λέει ο Lachman.

Στο παρελθόν, οι επιστήμονες δεν είχαν συνηθίσει να διεκδικούν τα οφέλη της σωματικής δραστηριότητας για ώριμους ανθρώπους. Ξεκινώντας από την προκατάληψη ότι αυτό ήταν ένα μέρος της ζωής στο οποίο αναπόφευκτα η φυσική υποβαθμίζεται, η γενική προσέγγιση ήταν να ενθαρρύνουμε τους ανθρώπους να μην κάνουν μια ασθένεια από αυτό και να την αποδεχτούν γαλήνια. «Υπήρχε η τάση να πιστεύουμε ότι η έντονη άσκηση ήταν επικίνδυνη για άτομα μιας συγκεκριμένης ηλικίας, τα οποία θα μπορούσαν να υποφέρουν από καρδιακές προσβολές ή να πέσουν και ίσως να σπάσουν μερικά οστά», λέει ο Lachman.

Η έρευνα που διεξήγαγε ο Lachman συνέβαλε στην αλλαγή αυτής της προοπτικής. Στα μέσα της δεκαετίας του ’90 του περασμένου αιώνα, η ομάδα του επιστήμονα άρχισε να ακολουθεί περισσότερους από τρεις χιλιάδες ανθρώπους ηλικίας μεταξύ 32 και 84 ετών. Κατά τη διάρκεια μιας δεκαετίας, η γενική κατάσταση της υγείας των υποκειμένων που συμμετείχαν στην έρευνα κρατήθηκε υπό έλεγχο αναλύοντας κυρίως τρεις παράγοντες: τη σωματική δραστηριότητα που εκτελέστηκε, το δίκτυο κοινωνικής υποστήριξης και την αίσθηση ελέγχου της ζωής τους.

Όσον αφορά τη συνολική υγεία, ο Lachman διαπίστωσε ότι τα άτομα ηλικίας μεταξύ πενήντα και εβδομήντα ετών που σημείωσαν καλή βαθμολογία έναντι αυτών των παραγόντων έμοιαζαν πολύ περισσότερο με τα άτομα ηλικίας τριάντα έως πενήντα ετών που εξετάστηκαν σε αυτή τη μελέτη από ό, τι οι συνομήλικοί τους.

Από αυτό μπορούμε να συμπεράνουμε την πολλαπλότητα των πιθανών παρεμβάσεων. «Η προώθηση της ομαδικής άσκησης ή η κοινή χρήση των επιτυχιών σας, που επιτυγχάνεται μέσω της άσκησης, με τους φίλους και την οικογένειά σας μπορεί να είναι ένας τρόπος για να αυξήσετε την επιχείρησή σας και επίσης την κοινωνική υποστήριξη, και τα δύο είναι πολύ ευεργετικά για την υγεία σας, λέει ο Lachman. Ταυτόχρονα, η ψυχοθεραπεία μπορεί να βοηθήσει τους ανθρώπους να αλλάξουν το αίσθημα ελέγχου , ενθαρρύνοντας τους να δουν τις δυνατότητες που έχουν για να αλλάξουν τη ζωή τους με θετικό τρόπο.

Μπορείτε να είστε προνοητικοί με παρόμοιο τρόπο με τη γνωστική μας δραστηριότητα. Σύμφωνα με τις μελέτες του Germine, η κρυσταλλική νοημοσύνη – το ποσό της γνώσης, των γεγονότων και των ικανοτήτων που συσσωρεύουμε κατά τη διάρκεια της ζωής μας, όπως το εύρος του προσωπικού μας λεξιλογίου, φτάνει στο αποκορύφωμά του μεταξύ πενήντα και εβδομήντα ετών. Χάρη σε αυτό, θα πρέπει να έχει κανείς πολύ μεγαλύτερη ικανότητα έκφρασης από ό, τι στα 20 ή στα τριάντα του. Αυτή η συσσώρευση γνώσεων θα μπορούσε επίσης να είναι υπεύθυνη, για ορισμένα θέματα, για τη μειωμένη ικανότητα ταχείας επεξεργασίας που μετράται χάρη σε ορισμένες δοκιμές σε ηλικιωμένους. Σε τελική ανάλυση, η εύρεση πληροφοριών είναι πιο δύσκολη εάν η ποσότητα των γνώσεων που πρέπει να αναζητείται είναι μεγαλύτερη.

Φυσικά, μπορεί να συμβεί σε εσάς να ζήσετε επεισόδια λήθης. Ωστόσο, έρευνα που διεξήχθη από την Dayna Touron του Πανεπιστημίου του Greensboro της Βόρειας Καρολίνας, έδειξε ότι οι ηλικιωμένοι είναι έντονα απαισιόδοξοι για την κατάσταση της μνήμης τους, γεγονός που μπορεί να τους αποθαρρύνει χωρίς προφανή λόγο από την άσκηση του μυαλού τους. Για παράδειγμα, όταν οδηγούν θα μπορούσαν να χρησιμοποιήσουν το GPS από φόβο μήπως ξεχάσουν το δρόμο, αλλά συχνά, εάν τεθούν υπό πίεση, είναι σε θέση να θυμούνται τη σωστή διαδρομή.

Αυτή η συνήθεια της αποφυγής άσκησης μνήμης μπορεί να επιταχύνει την απώλεια χωρητικότητας, οπότε είναι πολύ σημαντικό να μην επιτρέπεται η απαισιόδοξη κρίση να γίνουν προφητείες. Ευτυχώς, στις μέρες μας υπάρχουν πολλές αποδείξεις ότι οι άνθρωποι που συνεχίζουν να μαθαίνουν νέα πράγματα και να δοκιμάζουν τις ικανότητές τους τείνουν να διατηρούν τον εγκέφαλό τους υγιέστερο στα γηρατειά. Μπορεί να είναι να μάθετε να μιλάτε μια νέα γλώσσα ή να παίζετε ένα όργανο ή ακόμα και μια χειρωνακτική δεξιότητα, όπως το πάπλωμα, οτιδήποτε είναι αρκετά περίπλοκο για να κρατήσει το μυαλό σας στην εκπαίδευση.

Είτε πρόκειται για το μυαλό μας, είτε για το σώμα μας, το θέμα είναι να τα χρησιμοποιήσουμε ή να τα χάσουμε.

Εβδομήντα και πέραν: μέγιστη σοφία και ικανότητα λήψης αποφάσεων

Αν θέλετε να παραμείνετε υγιείς, η τακτική και απαιτητική δραστηριότητα είναι απαραίτητη όταν διασχίζετε και είστε άνω των εβδομήντα ετών. «Ποτέ δεν είναι αργά για αλλαγές», λέει ο Lachman. Για παράδειγμα, μια μελέτη έδειξε ότι ένα πρόγραμμα προπόνησης μυϊκής δύναμης ήταν σε θέση να βελτιώσει τις κινητικές δεξιότητες των ενενήντα ετών ατόμων. Ταυτόχρονα, μπορεί να αρχίσουμε να εκτιμούμε τη σοφία που αποκτήθηκε κατά τη διάρκεια της ζωής και να προσπαθήσουμε να την αξιοποιήσουμε σωστά.

Αυτό μπορεί να ακούγεται κλισέ, αλλά ο Igor Grossmann του Πανεπιστημίου του Waterloo στον Καναδά έχει επινοήσει δοκιμές ικανές να μετρήσουν τα διάφορα στοιχεία της «σοφής συλλογιστικής» – η τάση να λογομαχούν με πολύπλοκο τρόπο και οι αλλαγές που σχετίζονται με την ηλικία έχουν αποδειχθεί θεμελιώδεις. Σε μια τυπική δοκιμή, οι συμμετέχοντες λαμβάνουν ένα κείμενο που περιγράφει μια προσωπική ή πολιτική σύγκρουση και καλούνται να συζητήσουν ποιες μπορεί να είναι οι πιθανές εξελίξεις. Στη συνέχεια, οι απαντήσεις τους λαμβάνουν μια βαθμολογία βασισμένη σε ιδιότητες όπως η πνευματική ταπεινότητα (δηλαδή η ικανότητα να παραδεχτούν αυτό που δεν είναι γνωστό), η ικανότητα υιοθέτησης διαφορετικών προοπτικών και η ικανότητα εξεύρεσης συμβιβασμού. Συνολικά, αυτά τα χαρακτηριστικά θεωρούνται η βασική δομή της γενικής έννοιας της σοφίας που έχει προωθηθεί από τους φιλοσόφους μέσα από τις διάφορες εποχές.

Ο Grossmann διαπίστωσε ότι οι βαθμολογίες που λαμβάνονται από τους ανθρώπους που εξετάζονται σε σχέση με τη σοφή συλλογιστική συνδέονται συχνά στενά με διάφορους δείκτες ικανοποίησης όσον αφορά τον τρόπο ζωής τους και την ποιότητα των κοινωνικών σχέσεων, παρά με παραδοσιακούς δείκτες γνωστικών ικανοτήτων όπως το IQ. Οι ηλικιωμένοι αποκαλύφθηκε ότι υπερέχουν σε αυτές τις εξετάσεις σε σύγκριση με τους μεσήλικες ή τους νεότερους συμμετέχοντες. Η συνολική ποιότητα των διαδικασιών λήψης αποφάσεων φαίνεται να αυξάνεται σταθερά καθ’ όλη τη διάρκεια της ζωής μας.

Οι εντυπωσιακές μας ικανότητες και στα επτά στάδια της ζωής καθιστούν σαφές και προφανές ότι δεν υπάρχει ούτε μία περίοδος μεγαλοπρέπειας: κάθε δεκαετία μπορεί να θεωρηθεί χρυσή στιγμή με τη μία ή την άλλη μορφή. Από τη στιγμή που πατήσαμε το πόδι μας σε αυτόν τον κόσμο μέχρι να βγούμε από αυτόν, εμείς οι άνθρωποι έχουμε μεγάλες δυνατότητες.